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Dessins sur le sable : une étude éthnomathématique

Le « dessin sur le sable » (ou "sandroing" en Bichelamar) est une tradition ancestrale du Vanuatu, qui est pratiquée principalement dans le centre et le nord de l’archipel. Observé par les premiers ethnographes occidentaux il y a près d’un siècle, c’est aujourd’hui un élément incontournable de la culture nationale, ayant été classé au patrimoine intangible de l’humanité par l’UNESCO en 2006.

Réalisés avec le doigt par des spécialistes, ces tracés géométriques, souvent symétriques, sont faits à partir d’une ligne continue – contrainte par un quadrillage de lignes ou de points – sur le sable ou la terre battue des villages.

Notre collègue Aban Da Silva (SPHERE – Université Paris Cité) a réalisé une thèse sur le sujet, en renouvelant les méthodes classiques de l’ethnomathématique. Il est ainsi parti plusieurs mois vivre avec des artistes pour mieux comprendre comment des idées mathématiques complexes peuvent voir le jour dans des contextes traditionnels de la Mélanésie.

Il a coécrit avec l’anthropologue Eric Vandendriessche (SPHERE – CNRS) un article dans la revue Ethnographiques, dans lequel sont tout d’abord présentés le contexte de la pratique contemporaine du dessin sur le sable dans le Nord de l’île d’Ambrym (centre de l’archipel de Vanuatu), et la terminologie vernaculaire associée à cette activité.
Cet article se concentre ensuite sur les aspects géométriques et algorithmiques du dessin sur le sable, impliquant l’usage de différents concepts mathématiques (séquence ordonnée de motifs, mouvements, algorithme, itération, transformation et symétrie). Quelques outils conceptuels et méthodologiques (inspirés de la théorie des graphes et de la programmation informatique) sont introduits pour analyser plus loin les procédures et les processus cognitifs impliqués dans la création de ces dessins.

Mise à jour : 24 octobre 2022

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